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Ventilatori meccanici per i pazienti Covid-19? Inchiesta Wsj

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All’University College Hospital, un grande ospedale universitario nel centro di Londra, i medici stanno mettendo i pazienti su un supporto respiratorio meno invasivo. Con questo sistema, circa la metà dei pazienti se la cava senza ventilatori meccanici. L’articolo del Wall Street Journal

Il Wall Street Journal illustra un altro mistero medico della pandemia di coronavirus: un gran numero di pazienti affetti da Covid-19 arriva negli ospedali con livelli di ossigeno nel sangue così bassi che dovrebbero essere incoscienti o sull’orlo dell’insufficienza degli organi. Invece sono svegli, parlano, non fanno fatica a respirare. Anche se nessuno è sicuro che il coronavirus induca questi pazienti a reagire in questo modo, molti medici invece di affrettarsi ad attaccare questi pazienti ai  ventilatori meccanici per paura che peggiorino e muoiano all’improvviso, si stanno trattenendo dal trattamento invasivo, credendo che molti di questi pazienti se la caveranno benissimo senza.

In epoca pre-covid, i medici per aumentare i livelli di ossigeno nel sangue di un paziente spesso utilizzavano prima metodi di supporto meno invasivi come le macchine CPAP o BiPAP che spingono l’aria nelle vie aeree del paziente attraverso una maschera facciale, o le cannule nasali ad alto flusso che soffiano ossigeno riscaldato e umidificato nelle narici del paziente. Se questo non funzionava, i medici usavano ventilatori meccanici.

Ma le persone con Covid-19 cominciarono a presentarsi in ospedale con livelli di ossigeno nel sangue estremamente bassi. Anche per coloro che non facevano fatica a respirare, i medici erano preoccupati che le condizioni dei pazienti potessero improvvisamente peggiorare, diventando rapidamente mortali. Così spesso intubavano prima.

“In passato, se vedevamo questi tipi di livelli di ossigeno “, ha detto Scott Weingart, capo delle cure critiche d’emergenza nel dipartimento di medicina d’urgenza del Stony Brook Hospital di Stony Brook, N.Y. “si presumeva che i polmoni del paziente erano così malmessi che se non li intubavamo subito, avrebbero collassato”.

I medici hanno soprannominato questi pazienti “ipossemici felici”, un riferimento al paradosso dei livelli anormalmente bassi di ossigeno che si trovano nel loro sangue combinato con la capacità di respirare con relativa facilità. Nelle ultime settimane, i medici del Stony Brook Hospital hanno usato meno ventilatori su questi pazienti, rivolgendosi invece alle macchine CPAP o BiPAP o alle cannule nasali ad alto flusso.

Il dottor Weingart ricorda uno dei suoi primi pazienti di questo tipo nel mese di marzo: un uomo di 42 anni con livelli di ossigeno nel sangue così bassi che avrebbe dovuto essere incosciente. Invece, era seduto, sorrideva e parlava. Respirava velocemente, ma per il resto sembrava stare bene.

Il dottor Weingart e il suo team hanno usato una cannula nasale ad alto flusso per aumentare i livelli di ossigeno del paziente. Lo hanno anche girato sul davanti, un metodo noto come “posizionamento inclinato” che i medici hanno trovato può anche aiutare ad aumentare i livelli di ossigeno in parte riducendo la pressione del cuore e del diaframma sui polmoni.

Il paziente non è mai stato attaccato ad un ventilatore ed è stato dimesso in una settimana, ha detto il dottor Weingart. Molti altri medici hanno detto che stanno avendo successo con approcci così semplici.

Questo, a sua volta, sta riducendo la domanda di ventilatori – una grande preoccupazione all’inizio della crisi – e sta allentando la pressione sul personale ospedaliero.

Anche Abdul Khan, direttore medico dell’unità di terapia intensiva dell’Ochsner Medical Center di Gretna in Lousiana, ha curato questi cosiddetti pazienti “ipossemici felici” di Covid-19. “Abbiamo appreso che sono in grado di tollerare questi bassi livelli di ossigeno per un periodo di tempo significativo”, ha detto.

Il dottor Khan e i suoi colleghi usano ora i ventilatori come ultima risorsa per questi pazienti. I ventilatori meccanici aiutano le persone a respirare quando non possono farlo da soli. Un tubo viene inserito attraverso il naso o la bocca nella trachea.

Il tubo è collegato al ventilatore, che spinge una miscela di aria e ossigeno nei polmoni dei pazienti.  I ventilatori svolgono un ruolo importante nella cura, ma ci sono seri rischi nel rimanere attaccati ad uno di essi per troppo tempo. I pazienti possono contrarre infezioni secondarie come la polmonite batterica. Possono contrarre infezioni del tratto urinario perché sono costretti a letto e sono a più alto rischio di insufficienza renale e di formazione di coaguli di sangue.

Se il ventilatore non è regolato correttamente, i pazienti possono subire lesioni polmonari. Dati pubblicati di recente suggeriscono inoltre che i ventilatori potrebbero non essere così efficaci nel mantenere in vita i pazienti Covid-19 gravemente malati come lo sono con altri pazienti con gravi problemi respiratori.

Nel Regno Unito, secondo i dati del Servizio Sanitario Nazionale del Paese, il 58,8% dei pazienti affetti da Covid-19 con supporto respiratorio invasivo è morto alla data 7 maggio. Questo a fronte di un tasso di mortalità del 34,5% tra i pazienti con altri tipi di polmonite virale che ricevono un supporto respiratorio invasivo, secondo i dati storici.

Dei pazienti di Covid-19 sottoposti a supporto respiratorio di base, il 17,8% è morto. A New York, l’88% dei 320 pazienti di Covid-19 sottoposti a ventilazione meccanica nel Northwell Health System dello stato è morto, secondo uno studio del Journal of the American Medical Association.

Dei 2.314 che non hanno ricevuto la ventilazione meccanica, l’11,7% è morto. Gli esperti notano che gli studi possono riflettere almeno in parte il fatto che i pazienti Covid-19 che iniziano la ventilazione tendono ad essere i più malati, e quindi i meno propensi a sopravvivere.

All’University College Hospital, un grande ospedale universitario nel centro di Londra, i medici stanno mettendo i pazienti su un supporto respiratorio meno invasivo, e li trasferiscono ai ventilatori solo se sono ancora in difficoltà. Con questo sistema, circa la metà dei pazienti se la cava con un supporto respiratorio più semplice.

“Ha funzionato bene per noi”, ha detto Mervyn Singer, un consulente di terapia intensiva che ha detto che la UCH ha adottato questo approccio su consiglio dei medici in Cina e in Italia. “Siamo stati in grado di mantenere la nostra capacità di ventilare perché non abbiamo messo subito molte persone ai ventilatori”. All’inizio della pandemia, i medici si sono affrettati a mettere i pazienti della Covid-19 sui ventilatori, in parte a causa della preoccupazione che i metodi meno invasivi – dove l’aria che i pazienti respirano ed espirano non è contenuta in tubi – esponessero ad un maggiore rischio di infezione gli operatori sanitari. Benjamin Medoff, capo della divisione di medicina polmonare e critica del Massachusetts General Hospital di Boston, ha detto che il suo ospedale continua a raccomandare la contrarietà all’uso di routine di questi metodi meno invasivi perché i dispositivi possono potenzialmente spingere particelle di virus nell’aria che le maschere CPAP e BiPAP possono disperdere.

Il Dr. Khan di Ochsner West Bank e il Dr. Weingart di Stony Brook hanno detto che i loro ospedali collocano dei filtri su queste maschere e usano stanze appositamente ventilate per mantenere il personale al sicuro. In uno studio recentemente pubblicato sull’American Journal of Respiratory and Critical Care Medicine, il dottor Medoff e altri ricercatori del MGH e del Beth Israel Deaconess Medical Center hanno affermato che 50 dei 66 pazienti che hanno usato ventilatori meccanici tra l’11 e il 30 marzo in quegli ospedali sono stati dimessi dall’unità di terapia intensiva, mentre 11 dei pazienti sono morti. “Non dobbiamo pensare troppo fuori dagli schemi”, ha detto il dottor Medoff.

(Tratto dalla rassegna stampa estera di Eprcomunicazione)

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