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E’ stato giusto salvare American Airlines, United e Delta? Inchiesta del New York Times

American Arlines

Ci si dovrebbe porre delle domande sui 50 miliardi di dollari di sovvenzioni che sono state usate per sostenere l’industria delle compagnie aeree, scrive il New York Times. Inchiesta

Un anno fa questa settimana, Doug Parker, l’amministratore delegato di American Airlines, è volato a Washington per iniziare quella che è diventata una campagna di lobbying lunga un anno per una serie di salvataggi finanziati dai contribuenti durante la pandemia.

Non era solo. La campagna includeva anche i leader di Alaska Airlines, Allegiant Air, Delta Air Lines, Frontier Airlines, Hawaiian Airlines, JetBlue Airways, United Airlines, SkyWest Airlines e Southwest Airlines – tutti con le mani tese. Anche i sindacati degli assistenti di volo e dei piloti facevano parte delle pressioni.

Un anno dopo, mentre il mercato azionario naviga verso nuove altezze, ci si dovrebbe porre delle domande sui 50 miliardi di dollari di sovvenzioni che sono state usate per sostenere l’industria delle compagnie aeree. Ne valeva la pena? Ed era necessario? – si chiede il NYT.

La buona notizia è che il denaro di salvataggio ha probabilmente salvato fino a 75.000 posti di lavoro, la maggior parte dei quali sono rimasti a pieno regime. E quel denaro ha anche impedito alle compagnie aeree di dichiarare bancarotta, e di essere in grado di traghettare i passeggeri in tutto il paese per avviare la crescita economica quando la crisi sanitaria si placa.

La cattiva notizia è che è anche probabile che i contribuenti abbiano pagato troppo: la sovvenzione originale di 25 miliardi di dollari in aprile ha significato che ognuno dei 75.000 posti di lavoro salvati è costato l’equivalente di più di 300.000 dollari. E con ogni ulteriore giro di denaro di salvataggio, quel prezzo è cresciuto.

La verità è che gli azionisti delle compagnie aeree sono stati i maggiori beneficiari. Questo include i dirigenti delle compagnie aeree, molti dei quali sono stati pagati in azioni per anni e si sarebbero trovati a perdere milioni di dollari se le loro partecipazioni fossero state spazzate via. I capi delle compagnie aeree hanno raccolto decine di milioni all’anno in compensazione prima della pandemia, in parte aumentando i prezzi delle azioni delle loro compagnie acquistando regolarmente decine di miliardi di azioni. Questo significava mettere da parte meno soldi per un giorno di pioggia – o, in questo caso, per una pandemia.

Ma eccoci qui: le azioni della United sono state scambiate sotto i 20 dollari a maggio; oggi sono sopra i 60 dollari. I modelli sono simili per gli altri grandi vettori.
Le azioni delle compagnie aeree – sollevate dai contribuenti – sono salite di quasi il 200% dal loro minimo pandemico e hanno quasi recuperato le loro perdite.

È giusto dire che abbiamo socializzato le perdite dell’industria aerea e ampiamente privatizzato i guadagni.

Nessun’altra industria colpita dalla pandemia ha ricevuto di più dal governo. Non c’è stato alcun programma speciale per alberghi, ristoranti o agenzie di viaggio. Le aziende di queste industrie dovevano mettersi in fila per il programma di protezione dello stipendio, incentrato sulle piccole imprese, e pregare. Il prestito più grande che il programma poteva fare era di 10 milioni di dollari.

La questione non è se i dipendenti delle compagnie aeree avrebbero dovuto essere aiutati, ma se gli azionisti delle compagnie aeree avrebbero dovuto esserlo. I salvataggi delle compagnie aeree non erano semplicemente un programma di protezione del lavoro, come pubblicizzato. Nel caso non siate convinti, c’è questo: United ha investito 20 milioni di dollari in un’azienda di elicotteri elettrici il mese scorso che è diventata pubblica attraverso una società di acquisizione a scopo speciale, o SPAC. Questo suona come una società che è in tali difficoltà che richiede un salvataggio finanziato dai contribuenti? Ha ricevuto un terzo pagamento di salvataggio dopo aver fatto l’investimento.

Con il mercato azionario ora impennato, vale la pena considerare se le compagnie aeree avevano bisogno di soldi dei contribuenti a tutti. Gli investitori privati sembrano essere disposti a buttare soldi su tutto in questi giorni, dalle società di blank-check sostenute da celebrità senza profitti ai rivenditori di videogiochi in difficoltà, Bitcoin e arte digitale. Perché non le compagnie aeree?

Anche durante le difficoltà della pandemia, nell’aprile dello scorso anno, Carnival Cruise Line è riuscita a raccogliere 4 miliardi di dollari di debito da investitori privati, proprio mentre le compagnie aeree stavano ancora negoziando il loro primo accordo di salvataggio con il governo. Detto questo, Carnival ha dovuto pagare caro il denaro, con un tasso di interesse di circa il 12%.

I capi delle compagnie aeree e i capi dei sindacati hanno convinto il Congresso che l’industria era diversa – e più indispensabile. Hanno fatto il caso che se le compagnie aeree fossero cadute in bancarotta, non ci sarebbero stati aerei pronti ad aiutare a rianimare l’economia quando sarebbe arrivato il momento. Sostenevano che i piloti non potevano essere licenziati e rapidamente riassunti, dato che dovevano essere regolarmente in volo o addestrati sui simulatori per essere certificati per volare.
Le compagnie aeree avrebbero smesso di volare durante la bancarotta? No. Nei precedenti fallimenti di compagnie aeree – e ce ne sono stati dozzine – le compagnie hanno continuato ad operare. Il governo potrebbe fornire il finanziamento in quello scenario, simile al modo in cui ha fatto quando ha salvato General Motors nel 2009, prendendo una quota importante di partecipazione azionaria nella società in modo che i contribuenti potrebbero condividere il vantaggio dopo il recupero.

Dopo che la crisi bancaria del 2008 ha portato ai salvataggi, le recriminazioni sono iniziate quando società come Goldman Sachs hanno avuto un anno strepitoso in seguito – e hanno pagato bonus record ai banchieri.
Succederà la stessa cosa alle compagnie aeree? Secondo i termini dei loro salvataggi, la compensazione degli amministratori delegati quest’anno e l’anno scorso è stata limitata a circa la metà di quello che hanno ricevuto prima della pandemia.

Delta ha già iniziato ad emettere pagamenti speciali ad alcuni altri manager. Dice che questo è per compensarli in parte per le ore extra lavorate durante la pandemia. “Il pagamento di bonus speciali al management mentre la compagnia aerea sta ancora bruciando denaro è prematuro e inappropriato”, ha detto Chris Riggins, un portavoce dell’Air Line Pilots Association, in una dichiarazione di questo mese.
Il peggio per l’industria aerea può essere passato, ma il dibattito sull’opportunità dei salvataggi per la pandemia è appena iniziato.

 

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