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Transizione Energetica

Cosa c’è dietro alla frenesia della Cina per il nucleare? Report Economist

La Cina si sta dotando di nuova capacità nucleare più velocemente di ogni altro paese. Ecco quali sono le ambizioni di Pechino: l'approfondimento dell'Economist.

Per liberare il Paese dalle importazioni di petrolio e gas e nella speranza di mandare in pensione le sporche centrali elettriche a carbone, i leader cinesi hanno investito denaro nell’energia eolica e solare. Ma si stanno anche rivolgendo a una delle forme più sostenibili di energia non rinnovabile. Nell’ultimo decennio la Cina ha aggiunto 37 reattori nucleari, per un totale di 55, secondo i dati dell’Agenzia internazionale per l’energia atomica, un organismo indipendente. Nello stesso periodo l’America, che è in testa al mondo con 93 reattori, ne ha aggiunti due. Di fronte a una domanda di energia in costante crescita, la Cina non sta mollando la presa. L’obiettivo è quello di installare tra i sei e gli otto reattori nucleari ogni anno. Alcuni funzionari sembrano ritenere che questo obiettivo sia basso. Il regolatore nucleare del Paese afferma che la Cina ha la capacità di aggiungerne tra gli otto e i dieci all’anno. Il Consiglio di Stato (il gabinetto cinese) ha approvato la costruzione di dieci reattori nel 2022. Complessivamente, la Cina ha 22 reattori nucleari in costruzione, molti di più di qualsiasi altro Paese – scrive The Economist.

LA CINA SPIADA LA STRADA AL NUCLEARE

La crescita dell’energia nucleare si è arrestata nei Paesi occidentali per una serie di motivi. I reattori richiedono ingenti investimenti iniziali e la loro costruzione richiede anni. L’industria è fortemente regolamentata. La Cina, tuttavia, ha spianato la strada al nucleare fornendo alle aziende energetiche statali prestiti a basso costo, terreni e licenze. I fornitori di energia nucleare ricevono sussidi noti come tariffe di alimentazione. Tutto ciò ha fatto scendere il prezzo dell’energia nucleare in Cina a circa 70 dollari per megawattora, rispetto ai 105 dollari americani e ai 160 dollari dell’Unione Europea, secondo l’Agenzia Internazionale dell’Energia, un’agenzia di previsione ufficiale.

La Cina non è immune dalle preoccupazioni sulla sicurezza che hanno spinto molti in Occidente ad opporsi all’energia nucleare. Dopo il disastro della centrale nucleare giapponese di Fukushima Dai-ichi nel 2011, la Cina ha temporaneamente sospeso il suo programma di costruzione. Ha mantenuto il divieto di costruire impianti nucleari nell’entroterra, che devono utilizzare l’acqua dei fiumi per il raffreddamento. All’inizio di quest’anno la Cina ha reagito con rabbia quando il Giappone ha iniziato a rilasciare nell’oceano le acque reflue trattate e totalmente innocue dell’impianto di Fukushima. In generale, però, l’energia nucleare non suscita o divide l’opinione pubblica cinese come quella di altri Paesi.

Questo è un bene, perché se la Cina vuole eliminare gradualmente il carbone e diventare neutrale dal punto di vista delle emissioni di carbonio entro il 2060, avrà bisogno di una fonte di energia che la aiuti a soddisfare in modo affidabile la domanda di carico di base (il livello minimo di energia necessario per far funzionare le cose). L’eolico e il solare sono meno adatti a questo scopo, poiché dipendono dalla cooperazione della natura. Ma il nucleare fa al caso suo. In termini di energia generata, le centrali nucleari cinesi superano l’attuale capacità solare installata (ma non quella eolica). Inoltre, la maggior parte dei reattori è situata sulla costa, vicino ai grandi centri abitati, a differenza della maggior parte dei progetti eolici e solari, che rappresentano una sfida in termini di trasferimento dell’energia generata su lunghe distanze.

LO SVILUPPO DELLA TECNOLOGIA

All’inizio del suo programma, la Cina ha importato la sua tecnologia nucleare. Deve ancora fare affidamento su altri Paesi per l’uranio che alimenta i reattori. Ma la maggior parte dei reattori nuovi e di quelli in progetto sono basati su progetti cinesi, in particolare l’Hualong One. Ora è desideroso di esportare tali unità (ha già concluso accordi con il Pakistan e l’Argentina). Poiché gran parte delle attrezzature è di provenienza nazionale, il programma cinese non è stato ostacolato troppo dai controlli sulle esportazioni dell’amministrazione Biden, che mirano a escludere la Cina dalle tecnologie avanzate di origine americana.

Alcuni scienziati e ingegneri cinesi sono stati messi al lavoro su un nuovo progetto: lo sviluppo della fusione nucleare. Le centrali a fusione non richiedono uranio e producono molte meno scorie radioattive di quelle a fissione. Ma la tecnologia, che mira a imitare il funzionamento interno del sole per creare una riserva inesauribile di energia, si è dimostrata difficile da realizzare.

LO SVILUPPO DELLA FUSIONE

I reattori a fusione controllano il plasma con magneti superconduttori in un processo chiamato confinamento. Un reattore cinese detiene il record del più lungo confinamento ad alta temperatura: circa 17 minuti. Ma gli scienziati del Paese, come quelli di altri Paesi, stanno affrontando un problema di fisica fondamentale: tenere insieme il plasma a temperature estreme per periodi prolungati richiede più energia di quella che la reazione stessa può produrre. Se la Cina riuscirà a risolvere questo problema, potrebbe accelerare la fine dell’energia sporca, per tutti.

(Estratto dalla rassegna stampa di eprcomunicazione)

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