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Chi sono i colossi dei robot che gioiscono per l’automazione delle industrie. Report Economist

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Dopo anni di tentennamenti le aziende stanno abbracciando l’automazione. Ecco come e a chi si rivolgono. L’approfondimento del settimanale The Economist

Mary Barra, capo del Gm, è salita sul palco virtuale il 12 gennaio per lanciare BrightDrop. La nuova divisione logistica della casa automobilistica venderà cose poco sexy come furgoni per le consegne e pallet elettrici autonomi da utilizzare nei magazzini. Difficile che sia roba da far impazzire.

Sopprimete lo sbadiglio, perché l’annuncio della signora Barra è l’ultimo segno di una rivoluzione tranquilla ma potente. “La convergenza di software e hardware arriva nelle fabbriche in ogni settore che serviamo”, dice Blake Moret, amministratore delegato di Rockwell Automation, un gigante del settore. La sua azienda gestisce un impianto di produzione su larga scala presso la sede centrale di Milwaukee, per dimostrare che l’automazione le consente di realizzare prodotti competitivi nonostante gli elevati costi della manodopera in America. Il suo prezzo delle azioni è aumentato del 28% nell’ultimo anno, quasi il doppio rispetto all’indice s&p 500 delle grandi aziende americane. Altri fornitori hanno fatto ancora meglio.

I capi si vantano di aver automatizzato le loro operazioni per anni, senza che si sia visto molto. Hernan Saenz della Bain, una società di consulenza, ritiene che da qui al 2030 le aziende americane investiranno 10 trilioni di dollari nell’automazione. Nigel Vaz, amministratore delegato di Publicis Sapient, una grande società di consulenza digitale, afferma che la recessione offre ai boss la copertura perfetta. “L’incessante pressione per ottenere risultati finanziari a breve termine da parte degli investitori è stata temporaneamente sospesa”, afferma. “Le aziende non stanno  tornando indietro a prima della pandemia, ma stanno completamente ripensando al loro modo di lavorare”, dice Susan Lund, coautore di un rapporto di prossima pubblicazione del McKinsey Global Institute, un think-tank. Un recente sondaggio condotto dalla società di consulenza sorella dell’istituto ha rilevato che due terzi delle aziende globali stanno raddoppiando l’automazione – scrive The Economist.

I robot sono i vincitori più importanti. Robo Global, una società di ricerca, prevede che entro la fine del 2021 la base mondiale installata di robot in fabbrica supererà i 3,2 milioni di unità, raddoppiando il livello del 2015. Il mercato globale della robotica industriale dovrebbe passare da 45 miliardi di dollari nel 2020 a 73 miliardi di dollari nel 2025.

Dice Michael Cicco, il capo delle operazioni americane di Fanuc, un costruttore di robot giapponese: “Con le catene di fornitura distrutte, i produttori sono stati costretti a trovare il modo di costruire la flessibilità. Le aziende che hanno riorganizzato la produzione hanno cercato di compensare l’alto costo del lavoro umano con il tipo ingegnerizzato. E i robot stanno diventando molto più capaci. I più abili possono ora raccogliere oggetti delicati come le singole fragole”.

Fanuc ha visto un’impennata nella domanda di attrezzature per la movimentazione dei materiali e di “robot collaborativi”, progettati per interagire con le persone. Questi “cobot” sono particolarmente utili nel commercio elettronico, cui covid-19 ha dato un enorme impulso. La pandemia ha portato, secondo una stima , le aziende di beni di consumo ad aumentare le scorte di buffer di circa il 5%. Per contrastare questa tendenza, le aziende stanno acquistando robot da utilizzare nei magazzini, realizzati da aziende come GreyOrange e Kiva (che Amazon ha acquisito nel 2012 per favorire la realizzazione dell’e-commerce).

In questo momento i cobot  aiutano il distanziamento sociale. Ma, dice Dwight Klappich della Gartner, un’azienda di ricerca, i robot che spostano le merci verso i lavoratori saranno un vantaggio anche per la produttività post-pandemica . Luke Jensen della britannica Ocado, un pioniere della robotica e del food online, insiste sul fatto che la sua industria a basso margine di profitto deve trovare il modo di soddisfare la recente ondata di ordini online con meno manodopera. La sua azienda serve già la maggior parte dei suoi clienti britannici da soli tre siti altamente automatizzati. Kroger, un grande distributore alimentare americano, sta ora espandendo il suo roll-out di attrezzature Ocado sia nei magazzini che nei punti vendita al dettaglio.

Un sondaggio tra i dirigenti della catena di fornitura pubblicato il 13 gennaio da Blue Yonder, un’altra società di consulenza, ha rilevato che la quota di aziende con centri di adempimento completamente automatizzati potrebbe aumentare del 50% entro un anno.

Stuart Harris della Emerson of America’s Emerson, una grande azienda di automazione, afferma che il “rilevamento pervasivo” – che combina intelligenza artificiale e sensori intelligenti – ha aiutato la sua azienda a far crescere i ricavi del monitoraggio remoto del 25% lo scorso anno.

I clienti di Emerson vanno da una fabbrica chimica di Singapore a una miniera dell’America Latina. Anche Peter Terwiesch dell’Abb. Abb., una grande azienda di tecnologia industriale svizzero-svedese, riferisce di un boom di sistemi di teleoperazione, dalle navi marittime alle cartiere. Le vendite annuali di questi prodotti da parte della sua azienda sono raddoppiate a 400 milioni di dollari rispetto ai livelli pre-pandemici.

Drishti, una startup americana, ha escogitato un modo per applicare l’intelligenza artificiale (ai) e la visione computerizzata per analizzare i flussi video dei lavoratori impegnati nelle catene di montaggio. Marco Marinucci di Hella, un grande fornitore tedesco di ricambi per auto, afferma che la sua azienda ha utilizzato il kit di Drishti per analizzare e risolvere i problemi di una catena di montaggio ad alto volume. In questo modo la sua produzione è aumentata del 7% lo scorso anno.

Publicis Sapient ha automatizzato la previsione delle scorte di una divisione di un grande rivenditore al dettaglio europeo che si è trovato ripetutamente senza scorte in mezzo al cambiamento dei modelli di consumo durante la pandemia. Il software della società di consulenza ha permesso al suo cliente di evitare la carenza dei suoi 100 articoli più importanti per il 98% del tempo.

Non sono solo i piani di produzione e i magazzini ad essere automatizzati. Anche i back office. Secondo una stima, il sistema sanitario americano potrebbe risparmiare 150 miliardi di dollari all’anno grazie all’automazione del paper-pushing. Allied Market Research, una società di analisti, prevede che le vendite globali di prodotti per l’automazione di processo passeranno da 1,6 miliardi di dollari nel 2019 a quasi 20 miliardi di dollari nel 2027.

A dicembre ui Path, una start-up rumena all’avanguardia nella zona, ha presentato un’offerta pubblica iniziale. Ha iniziato con un valore di mercato di 225 miliioni di dollari. Il 12 gennaio Workato, un rivale americano, ha dichiarato di aver raccolto 110 milioni di dollari in nuovi finanziamenti.

L’anno scorso Alibaba, il più grande e-emporium cinese, ha presentato i risultati di un progetto più ambizioso, denominato Xunxi (“rinoceronte veloce”). Alain Wu, che gestisce Xunxi, spiega che questo ha comportato la digitalizzazione e l’integrazione di intere catene di valore, dalla progettazione del prodotto, all’approvvigionamento dei ricambi e alla produzione, alla logistica e all’assistenza post-vendita. Questo ha permesso ai commercianti sulle piattaforme di e-commerce Alibaba di evadere gli ordini personalizzati in pochi giorni, eliminando le scorte in eccesso. Il tempo dalla produzione alla consegna è stato ridotto da diversi mesi a quindici giorni.

Gli scettici notano che la storia è disseminata di esempi di tecnologie che si suppone avrebbero cambiato il mondo e che hanno affascinato i capi, per poi non essere all’altezza della promessa. (Ricordate la blockchain?) Una volta che il covid-19 sarà sconfitto, l’entusiasmo delle aziende per le nuove tecnologie potrebbe diminuire. Quelle che hanno perso l’opportunità di automatizzare – come molti hanno fatto perché erano impegnati a cercare semplicemente di sopravvivere alla recessione pandemica – perderanno la copertura di cui parla il signor Vaz.

Gli ottimisti contano sul fatto che questa volta potrebbe davvero essere diverso. In passato i maggiori ritorni dall’automazione sono stati ottenuti da aziende gigantesche e ben capitalizzate. Oggi i progressi tecnologici e i modelli di business consentono a quelle più piccole di godere di vantaggi simili. Ciò dovrebbe aumentare la domanda di sistemi intelligenti e, col tempo, ridurre ulteriormente i loro costi. E così via, in un circolo virtuoso e completamente automatizzato.

(Estratto dalla rassegna stampa di Eprcomunicazione)

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