Economia

Pandemia, che cosa si bisbiglia sui mercati

di

Wall Street

Numeri, commenti e scenari sugli effetti economici e finanziari della pandemia secondo l’Economist.

The Economist scrive sull’incredibile rally delle borse delle ultime settimane. La storia del mercato azionario è piena di drammi: il crollo del 1929; il lunedì nero del 1987, quando i prezzi delle azioni hanno perso il 20% in un giorno; la mania delle dotcom nel 1999. Con questi precedenti, nulla dovrebbe sorprendere, ma le ultime otto settimane sono state comunque notevoli. A una sventurata svendita di azioni è seguito un delirante rally in America. Tra il 19 febbraio e il 23 marzo l’indice s&p 500 ha perso un terzo del suo valore. Da allora, con appena una pausa, è salito alle stelle, recuperando più della metà delle perdite. Il catalizzatore è stata la notizia che la Federal Reserve avrebbe acquistato obbligazioni societarie, aiutando le grandi imprese a finanziare i loro debiti. Gli investitori sono passati dal panico all’ottimismo senza perdere un colpo.

Questa rosea visione di Wall Street dovrebbe mettervi a disagio. Contrasta con i mercati di altri paesi. Le azioni in Gran Bretagna e nell’Europa continentale, per esempio, hanno recuperato più lentamente. Ed è un mondo lontano dalla vita di Main Street. Anche se il blocco in America si allenta, il colpo ai posti di lavoro è stato selvaggio, con un tasso di disoccupazione mercati che è passato dal 4% a circa il 16%, il tasso più alto da quando sono iniziati i record nel 1948.

Mentre le azioni delle grandi aziende salgono vertiginosamente e ricevono aiuto dalla Fed, le piccole imprese stanno lottando per ottenere denaro dallo Zio Sam. Si riaprono le ferite della crisi finanziaria del 2007-09. “Questa è la seconda volta che gli abbiamo salvato il culo”, ha brontolato Joe Biden, il candidato democratico alle presidenziali, il mese scorso. La battaglia su chi paga gli oneri fiscali della pandemia è appena iniziata. Gran parte del miglioramento dell’umore è dovuto alla Fed, che ha agito in modo più netto di altre banche centrali, acquistando attività su scala inimmaginabile. Si è impegnata ad acquistare ancora più debiti societari, comprese le obbligazioni “spazzatura” ad alto rendimento.

Il mercato delle nuove emissioni di obbligazioni societarie, congelatosi a febbraio, ha riaperto in modo spettacolare. Le aziende hanno emesso 560 miliardi di dollari di obbligazioni nelle ultime sei settimane, il doppio del livello normale. Anche le compagnie di navi da crociera sono state in grado di raccogliere liquidità, anche se ad un prezzo elevato. Una cascata di fallimenti di grandi compagnie è stata evitata. La banca centrale ha di fatto bloccato il flusso di cassa di America Inc. Il mercato azionario ha colto l’allusione ed è salito.

La Fed ha poca scelta: una corsa sul mercato delle obbligazioni societarie aggraverebbe una profonda recessione. Gli investitori l’hanno incoraggiata accumulando azioni. Non hanno nessun altro posto dove mettere i loro soldi. I rendimenti delle obbligazioni di Stato sono appena positivi in America. Sono negativi in Giappone e in gran parte dell’Europa. È garantito che si perde denaro tenendolo fino a scadenza, e se l’inflazione aumenta le perdite sarebbero dolorose. Quindi le azioni sono interessanti. Alla fine di marzo i prezzi sono scesi abbastanza da tentare i più coraggiosi. Si sono rafforzati con l’osservazione che gran parte del valore del mercato azionario è legato ai profitti che saranno realizzati molto tempo dopo che il crollo del covid-19 avrà lasciato il posto alla ripresa.

A quanto pare, però, il recente rialzo dei prezzi delle azioni non è stato uniforme. Anche prima della pandemia il mercato era asimmetrico, e lo è diventato ancora di più. Le borse in Gran Bretagna e nell’Europa continentale, piene di industrie in difficoltà come l’industria automobilistica, bancaria e dell’energia, sono rimaste indietro, e c’è un rinnovato nervosismo per la moneta unica.

In America gli investitori hanno riposto ancora più fiducia in un minuscolo gruppo di campioni della tecnologia – Amazon, Apple, Facebook e Microsoft – che ora costituiscono un quinto dell’indice s&p 500. C’è poca euforia, solo una portata disperata per le poche aziende giudicate sopravvissute a tutte le intemperie. A un certo livello, tutto ciò ha senso. Gli asset manager devono mettere i soldi per lavorare al meglio. Ma c’è qualcosa di sbagliato nella velocità con cui i prezzi delle azioni si sono mossi e dove sono tornati. Le azioni americane sono ora più alte di quanto non fossero in agosto scorso. Questo sembra implicare che il commercio e l’economia in generale possano tornare a fare affari come al solito. Ci sono innumerevoli minacce a tale prospettiva, ma tre spiccano.

La prima è il rischio di una scossa di assestamento. È del tutto possibile che si verifichi una seconda ondata di infezioni. E ci sono anche le conseguenze di una forte recessione da affrontare con il Pil americano, che nel secondo trimestre dovrebbe calare di circa il 10% rispetto all’anno precedente. Molti sperano che la riduzione spietata dei costi possa aiutare a proteggere i loro margini e a pagare i debiti accumulati con l’aspettativa. Ma nel complesso questa austerità aziendale deprimerà la domanda. Il risultato probabile è un’economia al 90%, molto al di sotto dei livelli normali.

Un secondo rischio da considerare è la frode. I boom prolungati tendono a incoraggiare comportamenti mutevoli, e l’espansione prima del crollo del covid 19 è stata la più lunga mai registrata. Anni di denaro a basso costo e di ingegneria finanziaria fanno sì che le truffe contabili possano ora essere messe a nudo. Nelle ultime settimane ci sono già stati due scandali degni di nota in Asia, al Luckin Coffee, un aspirante emulo cinese di Starbucks, e Hin Leong, energy trader di Singapore che ha nascosto perdite gigantesche. Una grossa frode o un crollo aziendale in America potrebbe scuotere la fiducia dei mercati, così come la scomparsa di Enron nel 2001 e come Lehman Brothers ha colpito il mercato azionario nel 2008. Il rischio più trascurato è quello di un contraccolpo politico.

Il crollo danneggerà le imprese più piccole e lascerà le imprese più grandi sopravvissute in una posizione più forte, aumentando la concentrazione di alcuni settori che era già un problema prima della pandemia. È facile immaginare le imposte a cascata sulle industrie in via di salvataggio, o una brusca inversione di tendenza del costante calo del tasso d’imposta federale sulle imprese, che è sceso al 21% nel 2017, dopo le riforme fiscali del presidente Donald Trump, da una media a lungo termine di ben oltre il 30%. Alcuni Democratici vogliono limitare le fusioni e impedire alle aziende di restituire denaro ai loro proprietari. Per ora, gli investitori azionari giudicano che la Fed abbia le spalle larghe. Ma l’umore dei mercati può cambiare improvvisamente, come è stato dimostrato da un paio di mesi straordinari.

(Tratto dalla rassegna stampa estera di Eprcomunicazione)

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